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El agua fluye a través de la Antártida

Subtítulo de la noticia: Una nueva encuesta encuentra que el flujo de líquidos está más extendido de lo que se pensaba

En el primer estudio de este tipo en todo el continente, los científicos han encontrado extensos drenajes de agua de deshielo que fluyen sobre partes del hielo de la Antártida durante el breve verano. Los investigadores ya sabían que existían tales características, pero supusieron que se limitaban principalmente a los tramos más septentrionales de la Antártida que se calientan más rápido. Muchos de los drenajes recién mapeados no son nuevos, pero el hecho de que existan es significativo; parecen proliferar con pequeños aumentos de temperatura, por lo que el calentamiento proyectado para este siglo podría magnificar rápidamente su influencia sobre el nivel del mar. Un estudio adjunto analiza cómo estos sistemas podrían influir en las grandes plataformas de hielo que rodean el continente, que algunos investigadores temen que puedan colapsar, provocando un aumento catastrófico del nivel del mar. Ambos estudios aparecen esta semana en la principal revista científica Naturaleza.

Los exploradores y científicos han documentado algunas corrientes de deshielo de la Antártida a partir de principios de los años 20.thsiglo, pero nadie sabía cuán extensos eran. Los autores lo descubrieron catalogando sistemáticamente imágenes de agua superficial en fotos tomadas desde aviones militares desde 1947 en adelante, e imágenes de satélite desde 1973 en adelante. Encontraron cerca de 700 sistemas estacionales de estanques, canales y arroyos trenzados interconectados que bordean el continente por todos lados. Algunos corren hasta 75 millas, con estanques de hasta varias millas de ancho. Comienzan tan cerca como 375 millas del Polo Sur y a 4,300 pies sobre el nivel del mar, donde generalmente se pensaba que el agua líquida era rara o imposible.

Esto no es en el futuro, está muy extendido ahora y lo ha sido durante décadas, dijo el autor principal Jonathan Kingslake, glaciólogo del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. Creo que la mayoría de los científicos polares han considerado que el agua que se mueve por la superficie de la Antártida es extremadamente rara. Pero encontramos mucho, en áreas muy grandes. Los datos son demasiado escasos en muchos lugares para que los investigadores puedan decir si la extensión o el número de drenajes ha aumentado durante las siete décadas cubiertas por el estudio. No tenemos ninguna razón para pensar que lo hayan hecho, dijo Kingslake. Pero sin más trabajo, no podemos decirlo. Ahora, mirando hacia el futuro, será realmente importante averiguar cómo estos sistemas cambiarán en respuesta al calentamiento y cómo afectará esto a las capas de hielo.

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Muchos de los drenajes recién mapeados comienzan cerca de montañas que se asoman a través de los glaciares, o en áreas donde fuertes vientos han limpiado la nieve del hielo azulado subyacente. Estas características son más oscuras que la capa de hielo en su mayoría cubierta de nieve y, por lo tanto, absorben más energía solar. Esto provoca el derretimiento y, en una pendiente, el agua líquida derrite un camino cuesta abajo a través de la nieve superpuesta. Si el continente se calienta este siglo como se proyecta, este proceso ocurrirá en una escala mucho mayor, dicen los autores. Este estudio nos dice que ya se está derritiendo mucho más de lo que pensábamos, dijo el coautor Robin Bell, científico polar de Lamont-Doherty. Cuando suba la temperatura, solo aumentará.

Vista desde un avión, una cascada de 400 pies de ancho desemboca en el océano desde la plataforma de hielo Nansen. (Wong Sang Lee / Instituto de Investigación Polar de Corea)

La Antártida ya está perdiendo hielo, pero los efectos directos del agua de deshielo, que generalmente se vuelve a congelar en invierno, probablemente sean insignificantes por ahora. La preocupación entre los glaciólogos es que esto podría cambiar en el futuro. La mayor parte de las pérdidas en este momento se están produciendo cerca de los bordes, donde las gigantescas plataformas flotantes de hielo adheridas a la tierra están siendo erosionadas desde abajo por las cálidas corrientes oceánicas. Las plataformas, que rodean las tres cuartas partes de la Antártida, ayudan a contener los glaciares terrestres detrás de ellos y, a medida que pierden masa, los glaciares parecen estar acelerando su marcha hacia el mar.

El ejemplo más dramático es la Península Antártica, que sobresale al norte de la capa de hielo principal, y donde las temperaturas promedio se han disparado 7 grados Fahrenheit en los últimos 50 años. En 1995 y 2002, grandes trozos de la plataforma de hielo Larsen de la península se desintegraron repentinamente en el océano en cuestión de días. Los científicos ahora sospechan que la acumulación de agua estaba en funcionamiento; el líquido tiende a hundirse, fracturando el hielo con calor o presión, o con ambos, hasta que se alcanza un punto de ruptura. Hoy, otra pieza gigante del Larsen se está agrietando, y podría desmoronarse en cualquier momento .

Más al sur, las temperaturas se han mantenido más o menos estables, pero muchos de los arroyos recién descubiertos allí ya se abren paso desde el interior hacia las plataformas de hielo, o se originan en las mismas plataformas. Eso plantea el fantasma de que tales colapsos podrían ocurrir en zonas mucho más vastas de la Antártida este siglo, si el calentamiento avanza como se esperaba, dijo Kingslake.

Por otro lado, un estudio adjunto dirigido por Bell descubrió que un drenaje de larga data en la plataforma de hielo Nansen de la Antártida occidental en realidad puede estar ayudando a mantener la plataforma unida. El elaborado sistema similar a un río en la plataforma de 30 millas de largo fue observado por primera vez en 1909, por un equipo de la expedición dirigida por el explorador británico Ernest Shackleton. Las imágenes aéreas y la detección remota desde entonces muestran que se ha mantenido notablemente estable, drenando de manera eficiente el exceso de agua de deshielo durante el verano a través de una serie de sumideros profundos y una cascada rugiente de 400 pies de ancho en el océano. Podría desarrollarse de esta manera en otros lugares, o las cosas podrían convertirse en charcos gigantes, dijo Bell. El hielo es dinámico y complejo, y todavía no tenemos los datos.

Cerca del otro polo, los arroyos y estanques de deshielo estacionales son mucho más comunes en la capa de hielo de Groenlandia, que se calienta rápidamente, y su creciente influencia puede tener lecciones. En los últimos años, hasta el 90 por ciento de la superficie del hielo de Groenlandia ha sufrido algún grado de deshielo estacional. Es probable que gran parte del agua permanezca en la superficie o cerca de ella y se vuelva a congelar en invierno. Pero en algunas áreas, se está hundiendo a través de agujeros profundos en la roca subyacente, lubricando el deslizamiento de los glaciares hacia el mar. En otros, el agua puede volver a congelarse cerca de la superficie en láminas sólidas que pueden canalizar más fácilmente el derretimiento de la superficie hacia el mar en temporadas siguientes. Hasta hace poco, los icebergs descargados de los glaciares eran el principal contribuyente de Groenlandia al aumento del nivel del mar. Pero entre 2011 y 2014, el 70 por ciento de los 269 millones de toneladas de hielo y nieve de Groenlandia se perdieron en el océano. vino directamente del agua de deshielo, no de los icebergs .

Los drenajes visibles de la Antártida pueden ser la punta del proverbial iceberg. Otro estudio por un equipo separado publicado en enero reveló que la plataforma de hielo Roi Baudouin de la Antártida oriental alberga un drenaje líquido en gran parte invisible justo debajo de la nieve. El equipo, dirigido por el científico polar de la Universidad de Utrecht, Jan Lenaerts, lo detectó utilizando imágenes de radar y perforaciones. Sospechan que tales características acechan en muchos lugares. Y a diferencia de los arroyos superficiales, estos están aislados, por lo que pueden permanecer líquidos durante todo el año.

Helen Fricker , un glaciólogo de la Institución de Oceanografía Scripps que no participó en los nuevos estudios, dijo sobre el estudio en todo el continente: Sabíamos que había otras zonas [de derretimiento], pero no sabíamos exactamente qué tan extensas son. Este es un estudio realmente bueno, ya que hace precisamente eso. Douglas MacAyeal , un glaciólogo de la Universidad de Chicago que tampoco participó en los estudios, dijo que hasta hace poco, nadie había estado tan interesado en derretirse, porque la mayoría de los científicos pensaban que era relativamente raro. Ahora, dijo, estamos trabajando duro para averiguar si esto es relevante para las predicciones del nivel del mar.

Los otros autores del estudio continental son Jeremy Ely de la Universidad de Sheffield e Indrani Das de Lamont-Doherty. Los autores adicionales del estudio de la plataforma de hielo Nansen son Winnie Chu, Indrani Das, Marco Tedesco, Kirsty Tinto, Christopher Zappa y Alexandra Boghosian de Lamont-Doherty; Massimo Frezzotti de ENEA SP en Italia; y Won Sang Lee del Instituto de Investigación Polar de Corea. La investigación fue financiada por la NASA, la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU., La Fundación Old York y el Ministerio de Océanos y Pesca de Corea.

Consultas de los medios: Kevin Krajick
kkrajick@ei.columbia.edu
(212) 854-9729 Etiquetas: Aumento del nivel del mar en la Antártida

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