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Un sonido de trompetas

Tecnología científica

La codicia mundial por el marfil amenaza con silenciar al elefante africano para siempre. ¿Puede un remanente oculto de la Guerra Fría ayudar a detener la matanza?

Por Paul Hond |Verano 2014

Pupius Daniel / Getty Images

In diciembre de 2013 Kevin Uno, investigador postdoctoral en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de Columbia, recibió una llamada telefónica de Todd Kish de la agencia de protección ambiental de Canadá. Kish le dijo a Uno que el gobierno canadiense había confiscado dos colmillos de elefante de una casa de subastas en Toronto.

Uno había estado esperando una llamada como esta. Como estudiante de posgrado en geología en la Universidad de Utah de 2005 a 2012, había trabajado en una técnica para la datación por radiocarbono de colmillos de elefante, con la esperanza, dice, de ver qué tan rápido crecen y usarlos como una especie de método ecológico. grabadora de la vida de un elefante.

Pero los colmillos no son un tejido animal cualquiera. Están hechos de marfil, llamado oro blanco en China, un bien precioso por el que los elefantes africanos están siendo sacrificados al borde del olvido. La Wildlife Conservation Society (WCS) estima que treinta y seis mil elefantes africanos murieron en 2012. Los elefantes de la sabana, los mamíferos terrestres más grandes del mundo, que contaban entre cinco y diez millones hace un siglo, se han reducido a cuatrocientos mil. Los elefantes del bosque, que se encuentran en África central, han disminuido en un 65 por ciento en los últimos doce años, dejando alrededor de cien mil. A este ritmo, advierte la WCS, el elefante del bosque podría desaparecer en la próxima década.

No pasó mucho tiempo antes de que Uno se diera cuenta de que su método para fechar el marfil podría ser una herramienta en la batalla por los elefantes.

La necesidad de tal herramienta surgió de la porosidad de la ley. En 1989, en medio de un frenesí de caza furtiva en África impulsado por la demanda de marfil en Estados Unidos, Japón y Europa, el mundo decidió actuar. Las Naciones Unidas habían aplicado la Convención sobre el comercio internacional de especies amenazadas de fauna y flora silvestres (CITES) en 1975 para abordar la sostenibilidad de los recursos naturales del mundo. Ahora, con la muerte de elefantes a un ritmo sin precedentes, los signatarios de la CITES (115 países) votaron a favor de trasladar al elefante africano al Apéndice I, donde figuran las especies más amenazadas, prohibiendo efectivamente el comercio internacional de marfil de elefante africano recolectado después de 1989.

Kevin Uno en Lamont-Doherty. Foto de Jorg Meyer.

Aunque este estándar fue difícil de hacer cumplir, la prohibición, junto con una represión militarizada contra los cazadores furtivos en África Oriental, pareció funcionar: los elefantes comenzaron a recuperarse. Luego, en 1999, el organismo CITES, solicitado por las naciones africanas de Botswana, Namibia y Zimbabwe, permitió a esos gobiernos realizar ventas únicas de sus existencias de marfil a Japón. Se permitió otra venta en 2008 a Japón y también a China, cuya economía rugiente alimentaba la demanda de figurillas de marfil que confieren estatus. La lógica era simple: los estados africanos usarían el dinero para financiar programas de conservación de elefantes, mientras que la afluencia de 68 toneladas de marfil barato a China socavaría el mercado negro.

Las cosas fueron de otra manera. China, con sus fábricas de tallado y tiendas de marfil estatales, mantuvo el precio del marfil adquirido artificialmente alto, lo que dio a los contrabandistas una oportunidad para hacerse con una mayor participación de mercado. El marfil legal también cubría los bienes ilícitos. El marfil se hizo más visible y disponible, y la demanda aumentó. También lo hizo el precio. En África, las muertes por caza furtiva - elefantes y humanos - se dispararon.

Este tráfico de partes ilegales de vida silvestre está a la altura del tráfico de armas, humanos y drogas, dice Uno sobre el negocio de $ 19 mil millones al año. Es una enorme fuente de dinero. Gran parte de ese dinero se destina a apoyar a las milicias y grupos terroristas en África, como el Ejército de Resistencia del Señor en Uganda y al-Shabaab de Somalia. ¿Cómo crees que están comprando sus AK-47? Están intercambiando marfil por armas. Es exactamente la misma red comercial que usaría para las drogas, ya está en su lugar, por lo que son ellos los que lo hacen. Ellos son los que tienen las redes para mover cosas.

Entonces, ¿cómo podrían las autoridades determinar si un colmillo, por ejemplo, a la venta en una casa de subastas, era legal o no?

En julio de 2013, Uno y sus coautores publicaron un artículo en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias llamado Medición de radiocarbono de curva de bomba de tejidos biológicos recientes y aplicaciones a la ciencia forense de la vida silvestre y la ecología de isótopos estables (Paleo). En él, Uno y su equipo describieron una técnica que podría determinar la edad del marfil en bruto hasta dentro de un año.

Ahora, en diciembre, el gobierno canadiense tenía una pregunta para Uno: ¿podría dar una fecha de muerte para los colmillos confiscados?

Aflash de supernova. El trueno de Zeus. Un tallo de polvo color peltre trepando miles de pies, su cabeza abultada y ondeando en una gran masa cortical contra un cielo azul duro.

Entre 1955 y 1962, en el desierto de Nevada, en el Pacífico, en el Valle de la Muerte de Siberia, Estados Unidos y la Unión Soviética llevaron a cabo más de cuatrocientas pruebas nucleares sobre el suelo. Entre otros efectos sobre el medio ambiente, las explosiones casi duplicaron la cantidad de carbono radiactivo, el isótopo de carbono C-14, en la atmósfera.

En 1963, las dos superpotencias firmaron el Tratado de Prohibición Limitada de Pruebas, acordando no detonar bombas atómicas en la atmósfera, bajo el agua o en el espacio exterior. Como resultado, los niveles de C-14 atmosférico comenzaron a disminuir, produciendo lo que se conoce como la curva de la bomba.

Resultó que la Guerra Fría había marcado un calendario en el tejido orgánico: las plantas absorbían el C-14, y los animales que comían las plantas lo absorbían en el pelo, los dientes y los huesos, y los animales que comían los animales que comían las plantas también absorbían eso. Los niveles de C-14 en los tejidos de los animales vivos durante este período coinciden estrechamente con la subida y bajada de la curva de la bomba. Durante décadas, los científicos forenses han utilizado la curva de la bomba para determinar la edad de los restos humanos.

Cuando los científicos forenses quieren fechar los cuerpos descompuestos, que son básicamente huesos, no quedan tejidos blandos, tienen menos información con la que trabajar, dice Uno. Pero sucede que tu tercer molar, tu muela del juicio, se forma cuando tienes entre trece y quince años. Puede hacer una curva de radiocarbono para fechar eso y decir: 'Esta persona tenía trece años en 1970 y, por lo tanto, nació en 1957'. Esa fue una de las aplicaciones originales del método. Los colmillos son diferentes porque nunca dejan de crecer, por lo que lo que buscamos con la caza furtiva es el año de la muerte del elefante.

Un colmillo es el incisivo de un elefante, y la parte crucial para Uno está en la base, en el cráneo. La punta del colmillo es la parte más vieja y la base es la más joven. La base es donde está la cavidad pulpar y donde se deposita marfil nuevo todos los días. Esa es la parte que quieres probar. Cuando un elefante muere, su marfil formado más recientemente contendrá un registro del nivel C-14 en el momento de la muerte. Te dirá cuándo murió el elefante, dice Uno. Un caso en el que tenga un contenedor de envío incautado de colmillos crudos sería un buen lugar para usar este método, porque tiene esa superficie de cavidad pulpar.

ALa llamada de Ish no fue la primera que recibió Uno sobre marfil.

En 2012, agentes estatales y federales allanaron dos joyerías en Midtown Manhattan. Fue el mayor busto de marfil jamás realizado en Nueva York: las tiendas produjeron una tonelada de marfil, valorada en 2 millones de dólares. El marfil, tallado en pulseras, collares y estatuillas, había costado la vida a decenas de elefantes. Los dueños de la tienda no presentaron documentos que probaran que el marfil era legal. Se declararon culpables, entregaron su botín y pagaron multas por un total de $ 55,000, que se destinaron a la WCS y sus esfuerzos contra la caza furtiva en Mozambique.

Los funcionarios de conservación, preguntándose qué hacer con todo el marfil, se pusieron en contacto con George Amato, director de genética de la conservación en el Museo Americano de Historia Natural en Nueva York, y profesor adjunto en el Departamento de Ecología, Evolución y Biología Ambiental de Columbia ( E3B). Amato también es el jefe de un programa forense de vida silvestre que utiliza un método de identificación de especies llamado código de barras de ADN para ayudar a monitorear el comercio de vida silvestre. Podrías darle a Amato un misterioso trozo de carne de animales silvestres, por ejemplo, y él podría decirte de qué animal proviene. Pero Amato no estaba seguro de qué hacer con un montón de marfil trabajado. Uno de sus postdoctorados, que conocía el trabajo de Uno, llamó a Uno y le preguntó si podía mirar el botín, para ver si había alguna información forense que pudiera extraer de él.

Uno bajó al museo y miró a través de las cajas de los banqueros llenas de marfil. Pero el marfil tallado es extremadamente difícil de fechar. Si estás trabajando con una talla, dice Uno, estás flotando en el colmillo; no sabes exactamente en qué parte del colmillo se ha formado ese marfil. Supongamos que murió un elefante en 1990: si examinara la cavidad pulpar, el resultado mostraría que el marfil es ilegal. Pero la punta de ese colmillo probablemente se formó veinte o treinta años antes, y si hicieras una baratija con que , saldría como legal. Entonces, una vez que el colmillo comienza a cortarse, pierde mucha información.

Las joyas y las chucherías en las cajas de los banqueros eran demasiado pequeñas para que Uno las ubicara en el colmillo, por lo que no hizo ningún análisis. Esa oportunidad llegaría más tarde.

Para mí, fue bueno solo mirarlo, dice. No había pasado mucho tiempo mirando marfil tallado.

BMantenga el tesoro. He aquí las edades. Hombre león de Hohlenstein Stadel, forjado con un colmillo de mamut y encontrado en una cueva alemana; Venus de Hohle Fels, todas mamas y genitales, treinta mil años si tiene un día; contemple los amuletos y estatuillas de Egipto, y el Zeus dorado y marfil de Fidias entronizado en Olimpia. ¡Oh Ariadna de pecho! velado y cubierto de cuarenta y cinco centímetros desde la corona hasta el pie, evocado por el diente de Bizancio, tu laberinto cincelado de cortinas presagia los finos pliegues de la Virgen en las tallas góticas de marfil. edad d’or , cuando maestros parisinos esculpieron dípticos devocionales y Vírgenes con niño del tamaño del brazo de un bebé, y también cajas, peines y piezas de juego. Contempla el netsuke japonés, pequeño como tu pulgar, que representa personas, vegetales y conyugalidad animal, y el okimono más grande (cazadores de pájaros, pescadores), adornos populares entre los occidentales en la Edad Dorada; y el loco Sr. Kurtz, el comerciante europeo de marfil de Conrad, terror del bosque del Congo (La palabra 'marfil' sonó en el aire, se susurró, se suspiró. Uno pensaría que le estaban rezando. Una mancha de rapacidad imbécil lo atravesó todo, como un soplo de algún cadáver); y Estados Unidos, que alguna vez fue el mayor mercado de marfil del mundo, lleno de armas de fuego, mangos de cuchillos, bolas de billar, teclas de piano y fichas de póquer, su apetito se ha reducido recientemente, su preeminencia ha sido desplazada por China, donde acaba el 70 por ciento del marfil cazado furtivamente y los maestros talladores cortan idilios asombrosamente intrincados, tan delicadamente filigranas como el coral blanco.

Joshua Ginsberg recuerda la catástrofe de los elefantes de la década de 1980. Como biólogo de campo que trabaja en África Oriental, vio de primera mano un aspecto de la matanza que no se puede encontrar en un museo, ni en una repisa de la chimenea, ni siquiera en un periódico.

En la década de 1980, cuando matamos a la mayoría de los elefantes en el Parque Nacional Tsavo en Kenia, y cuando perdimos elefantes en grandes franjas de África Oriental, vimos un cambio ecológico real, dice Ginsberg, quien enseña política ambiental internacional en SIPA y es un profesor adjunto en E3B. Vimos tierras de matorrales invadiendo los pastizales. Vimos una pérdida real de algunas especies. Los elefantes del bosque no solo crean claros, también mueven frutas y semillas, y procesan esas frutas y semillas. Hay algunos árboles que dependen de los elefantes, o al menos su densidad depende de los elefantes. Los elefantes comen semillas, las depositan con un buen manojo de fertilizante y crecen. Puedes ver plántulas saliendo del estiércol de elefante. Los elefantes funcionan como ingenieros de ecosistemas: cambian la naturaleza del ecosistema. Cuando pierdes eso, pierdes algo en la estructura del bosque o la sabana.

Ginsberg agrega que la pérdida de elefantes del bosque en África Central también conduce a una mayor intensidad de los incendios provocados por rayos. Si los elefantes no están allí para comer vegetación, el hábitat se volverá más denso y los incendios se volverán más severos, dice. Obtendremos una simplificación de ecosistemas complejos y probablemente menos estabilidad en esos ecosistemas, lo cual es lamentable, porque el cambio climático va a causar menos estabilidad de todos modos.

See Tuffy el elefante. Tuffy tiene treinta años. ¡Qué grande es Tuffy! Tuffy mide diez pies de alto hasta el hombro y pesa 8.500 libras. Cuando Tuffy camina, es como ver una película en cámara lenta. El amplio aleteo de las delgadas orejas, como las alas de una polilla colosal; la caída del tronco grueso; la elevación y descenso de un pie acolchado.

Tuffy es el elefante africano más cercano a Nueva York. Vive en el zoológico de Maryland, en Baltimore. Mírelo de pie en su recinto de rocas y tierra, justo al lado de la puerta por la que entra y sale de la exhibición. ¿Qué está haciendo Tuffy? Vea cómo su cabeza se balancea de un lado a otro. Sus orejas caen, su tronco cuelga. El resto de él está quieto, excepto que está orinando. Mueve la cabeza y orina incesantemente. Lleva más de veinte minutos balanceándose. Un espectador comenta que Tuffy estaba haciendo lo mismo la última vez.

Tuffy fue sacado de la naturaleza a una edad temprana. Realmente no puedes capturar a un elefante joven a menos que mates a su madre. Así fue como capturaron al elefante Jumbo en 1861, cerca de la frontera de los actuales Sudán y Eritrea. Jumbo no era jumbo entonces, sino un enano huérfano que necesitaba la leche de su madre. Tuffy también era huérfano. Como Jumbo, vio morir a su madre.

Otra cosa sobre Tuffy es que no tiene colmillos. El zoológico no sabe qué les pasó. Pase lo que pase, fue hace mucho tiempo.

Alguien abre la puerta. ¡Hora de comer! Tuffy deja de balancearse y sobre columnas arrugadas de color gris tierra avanza pesadamente hacia un montón de heno. Usando su trompa, que tiene más de cuarenta mil músculos (¡puede derribar un árbol y recoger un centavo! ¡Puede hacer sonidos subsónicos que oyen los elefantes a kilómetros de distancia!), Agarra montones de comida y se los mete en la boca.

Antes de llegar a Baltimore, Tuffy vivía en un santuario de elefantes en Arkansas. Antes de eso, según la literatura del zoológico, fue utilizado en la industria del entretenimiento.

Cuando termina la hora de comer, Tuffy pasa unos minutos caminando alrededor de su recinto. Luego regresa a su lugar junto a la puerta y continúa moviendo la cabeza.

Ha sido una vida extraña para Tuffy. Aún así, no es tan malo como el de Misha.

Aevin Uno necesitaba marfil. No cualquier marfil, sino un colmillo fresco y sin labrar, del tipo que se cortaba de la mandíbula superior de los elefantes masacrados en África. Necesitaba este marfil para probar su método de datación por radiocarbono. Pero los colmillos crudos eran difíciles de conseguir para un científico estadounidense.

Era 2008. Ese año, un elefante africano llamado Misha murió en el zoológico de Hogle en Utah. El asesor de Uno se enteró y llamó al zoológico. Se hicieron arreglos para que el grupo de Uno consiguiera los colmillos de Misha.

Al igual que Tuffy, Misha había sido capturada cuando era un ternero de un año después de que dispararan a su madre. Esto fue en 1982 en Sudáfrica, donde el gobierno había permitido la matanza de más de tres mil elefantes para sacrificar una población que estaba sobrecargando las reservas naturales del país. A algunos bebés, como Misha, se les permitió capturar para utilizarlos en la industria del entretenimiento. Misha llegó a Estados Unidos en 1983.

La vida de Misha en Estados Unidos transcurrió principalmente en zoológicos y parques de atracciones estrechos, donde otros animales la acosaban y la ensangrentaban, agotada por el ruido, maltratada por los manipuladores, inseminada artificialmente en un procedimiento que involucraba cortes quirúrgicos (el embarazo terminó en un mortinato; un segundo la inseminación no tuvo éxito) y estuvo plagado de infecciones.

En 2004, Misha fue noticia internacional. Estaba comiendo hierba en su recinto en Six Flags Marine World, cerca de San Francisco, cuando balanceó su baúl y derribó a un entrenador, Patrick Chapple, que estaba parado cerca. Misha luego hundió su colmillo en el abdomen del entrenador.

Chapple sobrevivió a la cornada, pero Misha fue puesta en aislamiento. Al año siguiente, fue enviada al zoológico de Hogle, donde pasó tres años sin incidentes antes de que su salud sufriera una caída dramática. Los elefantes pueden vivir hasta setenta años. Cuando Misha fue sacrificada el 9 de septiembre de 2008, tenía veintisiete años.

Una manada de elefantes en Tanzania. Foto: Jonathan y Angela Scott / Getty Images

Uno de los colmillos de Misha llegó al laboratorio de Uno. Aunque se había intentado la datación por radiocarbono por curva de bomba en marfil, no había sido completamente validado.

El colmillo de Misha fue cortado por la mitad, un corte longitudinal, revelando una cavidad pulpar en la que se agregaba nuevo marfil todos los días, creando ese diario C-14, ese archivo de historia de crecimiento. (El equipo también trabajó en los colmillos de otra elefante, Amina, que había muerto por causas naturales en Kenia).

Uno no necesitaba mucho marfil para el trabajo. Menos de una pizca. Uno tomó las muestras, las convirtió en gas CO2, convirtió el gas en una pastilla de grafito y alimentó la pastilla a un instrumento avanzado llamado espectrómetro de masas acelerador. La máquina fue capaz de contar los átomos de C-14 en la muestra.

Llegaron los resultados de Misha. Usando estos datos, y trabajando a partir de la fecha de muerte de Misha, Uno pudo calcular la tasa de crecimiento del colmillo, que luego comparó con la curva de la bomba.

Para verificar el método, Uno probó pelo de cola de elefante, pelo de mono, dientes de hipopótamo y cuerno de antílope, muestras de animales con fechas de muerte conocidas de forma independiente.

Todos estos tejidos registraron la misma señal de carbono que la atmósfera durante el tiempo en que se formaron. El método funcionó.

TEl comportamiento social de los elefantes. son inmensamente profundas y complejas, dice el 88GSAS de Dave Sulzer, profesor de neurobiología en el Centro Médico de la Universidad de Columbia. Su capacidad para comunicarse con nosotros y entre ellos está mucho más allá de lo que hayamos visto en otros animales no humanos.

Mientras Uno estaba en Utah realizando sus investigaciones sobre elefantes, Sulzer estaba en el norte de Tailandia realizando las suyas. Sulzer es neurocientífico, pero no estaba estudiando el cerebro de elefante, que es tres veces más grande que el nuestro. Más bien, en su apariencia del músico de vanguardia Dave Soldier, estaba midiendo metal y madera para construir instrumentos tradicionales lo suficientemente grandes y resistentes para acomodar a la Thai Elephant Orchestra, un conjunto suelto de elefantes asiáticos que residen en Thai Elephant Conservation. Centrar.

Según Sulzer, los elefantes se comunican constantemente entre sí mediante muchas caricias y al menos sesenta sonidos diferentes, y eso es solo con sus propios instrumentos naturales. Con mazos en sus baúles, crean más vibraciones al tocar gongs, tambores y ranaats tipo marimba hechos a medida. Sulzer cofundó la orquesta en 2000 con el conservacionista de elefantes Richard Lair, y descubrió que un elefante tardaba unos veinte minutos en acostumbrarse a golpear un palo contra el acero. La orquesta produjo un sonido metálico y meditativo, algo así como la contraparte auditiva de la pintura abstracta del elefante que Lair ayudó a introducir a fines de la década de 1990, para llamar la atención sobre la difícil situación del elefante asiático, una especie devastada principalmente por la pérdida de hábitat y que se cree que número cuarenta mil en la selva cada vez más pequeña del sudeste asiático.

Los elefantes entienden alrededor de un centenar de comandos humanos hablados, dice Sulzer. Pueden hacer cosas que serían increíbles para cualquiera de nuestros animales domésticos. Por ejemplo, puede darle una instrucción a un elefante para que recoja todos los troncos de un área y los apile transversalmente. Pueden hacer eso.

Aunque Sulzer ve muchas cualidades identificables en los elefantes, está al tanto de las trampas de la antropomorfización y es consciente de las palabras que podrían interpretarse como tales. Aún así, ocasionalmente se referirá a los elefantes como mujeres y hombres, y usará construcciones como Si no disfrutan jugando, no se les pide que regresen. Tampoco puede evitar atribuir a los elefantes que ha conocido rasgos tales como astucia, mal humor, compasión e incluso sentido del humor.

Te jugarán una mala pasada, dice. Jugarán contigo. Una vez, estaba bebiendo un gran vaso de agua cerca de este elefante, y cada vez que me daba la vuelta, metía su trompa y bebía un poco de agua. Cuando me volvía hacia él, tiraba de su baúl hacia atrás y me miraba como, 'No fui yo'. En algún momento, me volví hacia él y me roció el agua. Ahora, les voy a decir que eso es sentido del humor, y todos los humanos pensaron que era sentido del humor, y mi intuición es que los elefantes también pensaron lo mismo. Pero, ¿cómo demuestro eso? No tengo idea.

La gente está preocupada con razón por la antropomorfización, dice Sulzer. Pero creo que necesitas un equilibrio. No puede descartar un atributo simplemente porque no ha sido lo suficientemente inteligente para medirlo.

To fecha de la curva de la bomba los colmillos de la casa de subastas de Toronto, Kevin Uno primero tuvo que ser inventivo con sus arreglos de transporte. No podía simplemente recoger los colmillos en su coche y traerlos de vuelta. El gobierno canadiense tampoco pudo enviárselos. Las leyes internacionales y federales prohibieron ese tráfico. En cambio, Uno tuvo que pedir a los canadienses que convirtieran las muestras en CO2 y las enviaran a una instalación de espectrómetro de masas con acelerador en California. (Puede transportar el gas a través de la frontera, pero no el sólido).

Durante los siguientes tres meses, esperó.

ESa los lefantes se les ha atribuido un sentido del humor, de compasión, de alegría, de dolor. ¿Podrían ellos también poseer un sentido de sí mismos?

Diana Reiss, profesora de psicología de Hunter College que ha enseñado en Columbia y está asociada con E3B, es una autoridad líder en cognición animal. En 2001, Reiss y sus colegas publicaron un estudio de prueba de espejo sobre delfines nariz de botella, que mostró que los delfines podían reconocerse a sí mismos, una habilidad previamente atribuida solo a humanos y grandes simios.

Hemos aprendido mucho sobre las mentes de otros animales y, aunque estamos al principio, ya hemos descubierto información sobre otras especies que muestra que, en muchos aspectos, son sorprendentemente similares a nosotros, dice Reiss. Como científico, cuanto más aprendo sobre los animales, más empatía siento por ellos. Estos animales tienen familias y relaciones sociales complejas como nosotros. No estamos solos de esta manera, y debemos apreciar a los demás y protegerlos como individuos y como poblaciones.

En 2006, Reiss, después de sondear la conciencia de los delfines, dirigió a otro equipo a girar el espejo en el elefante. Es el mismo experimento que muchos dueños de mascotas han probado con sus perros y gatos.

Los perros, dice Reiss, a menudo miran usted parado detrás de ellos en el espejo. Puedes saludar y sus orejas se levantarán, pero no entienden que el perro del espejo son ellos. No importa lo que hagas, no se prestan atención a sí mismos. Tampoco los gatos. No computa. Simplemente no lo resuelven. Esto puede ser algo que separe a ciertos animales de otros animales en términos de capacidad cognitiva. Los delfines son muy acústicos, pero también tienen buena visión, y si pones un espejo frente a los delfines, quedan fascinados por él. Se dan cuenta bastante rápido de que es ellos . Y usan el espejo como una herramienta para ver partes de su cuerpo que normalmente no pueden ver, al igual que nosotros.

Para los animales que nunca han estado expuestos a un espejo, puede llevarles un tiempo. No es como si miran y dicen: 'Ajá, soy yo'. Lo que ves son tres etapas. La primera etapa la llamamos exploratoria: tocan el espejo, miran detrás de él, tratando de averiguar qué es esta cosa. Luego, rápidamente entrarán en comportamiento social, como si estuvieran mirando a otro de su propia clase. Podría ser agresivo, juguetón, curioso. Para las pocas especies que parecen resolverlo, verá emerger la segunda etapa, llamada prueba de contingencia: comportamientos altamente repetitivos en el espejo. Parecen ser conscientes de que algo que están haciendo (un elefante puede levantar y bajar su pie) hace una correspondencia uno a uno en el espejo. Ven que hay algo relacionado con su comportamiento, lo prueban, y es entonces cuando se enciende la bombilla y entienden: es me . Eso es sofisticado. Entienden que una representación externa es ellos . Una vez que eso sucede, pasan a la tercera etapa, que es el comportamiento autodirigido en el espejo: usar el espejo para verse a sí mismos. Aquí tenemos elefantes tocando el interior de sus bocas mientras miran dentro de sus bocas.

Es emocionante porque sugiere que los elefantes también tienen un sentido de sí mismos. Es bastante sofisticado entender que eres tú y estar interesado en usar el espejo como una herramienta para mirarte a ti mismo. Estos animales quieren mirarse a sí mismos. Eso me parece extraordinario.

Reiss habla de una fotografía que la atormenta. En él, un elefante, muerto, está sentado erguido y el frente de su cara ha desaparecido. Reiss piensa que esas imágenes deberían publicarse para que todos las vean. Sabe por su propio trabajo que ver una cosa es diferente a escucharla. Recuerda a los reporteros de la BBC y la CNN que, aunque sabían de sus experimentos con la prueba del espejo, expresaron un nuevo asombro al presenciarlos de primera mano.

Aun así, los hechos de la matanza hablan por sí mismos: elefantes hackeados; huérfanos vagabundos y traumatizados; supervivientes apiñados pasando alrededor de los huesos de sus parientes; cazadores furtivos con rifles automáticos; colmillos manchados de sangre extraídos de una montaña gris de cabeza; esos colmillos se hacen cada vez más pequeños a medida que las víctimas se vuelven más y más jóvenes.

Los números también cuentan una historia. $ 1,500: el precio por libra del marfil en el mercado negro. 214 libras: el peso del colmillo más grande registrado en 1897. 26,7 libras: el peso medio de un colmillo en 1970. 6,10 libras: el peso medio de un colmillo en 1990. 96 por ciento: la disminución del tamaño del elefante población durante los últimos cien años.

Marfil confiscado en Estados Unidos. Foto: Alex Hofford / EPA / Corbis

Pero para Reiss, el enfoque en los números, incluida la gran pregunta de cuántos elefantes se necesitan para tener una población sostenible, tiende a ocultar otro número importante: el número uno.

Me preocupan los animales individuales que se están matando, dice. Sus percepciones, su sufrimiento, el sufrimiento de los que les rodean, el efecto de la ausencia de los mayores en los infantes y en la historia del grupo. Si las matriarcas que tienen memoria de adónde ir en tiempos de sequía mueren, ¿qué sucede? ¿Qué sucede cuando los machos mayores, que mantienen a raya a los machos jóvenes y les enseñan cómo comportarse, son cazados furtivamente? Toda la estructura social cambia. Tenemos que ser conscientes de que se trata de sociedades, con reglas y roles. Cuando comienzas a eliminar a los individuos, estás afectando a toda su sociedad.

La foto de Reiss del elefante sin rostro tiene muchos autores. Aunque la muerte llega a manos de los tiradores y envenenadores, la mayoría de los observadores no atribuyen la mayor parte de la culpa a los perpetradores físicos en la base de esta cadena alimentaria económica. Uno describe a los cazadores furtivos como personas pobres que harán cualquier cosa para enviar a sus hijos a la escuela o poner comida en la mesa. No obtienen casi nada por los colmillos, pero es mucho para ellos. Ginsberg, cuyo antiguo lugar de trabajo del Parque Nacional Hwange en Zimbabue fue escenario, el año pasado, de la muerte por envenenamiento de más de trescientos elefantes cuyo agua potable y sal se habían mezclado con cianuro, guarda su desprecio por los traficantes internacionales. Las personas que trafican con drogas y trafican con personas, trafican con marfil, dice. Estos son desagradable personas.

Uno y Ginsberg creen que la clave de la crisis está en las tiendas y salas de exposición de Beijing y Hong Kong, donde los clientes pagan un buen dinero por Budas tallados a mano y modelos de barcos.

Al final, dice Ginsberg, tienes que matar el mercado.

OEl 19 de marzo Uno recibió los datos sobre los colmillos de Toronto de la instalación en California. Analizó los datos y los interpretó. El resultado fue claro: los colmillos eran ilegales.

Este es un caso real, dice Uno. Hemos pillado a estos subastadores con las manos en la masa. Si esto va a juicio, creo que nuestros datos ayudarán a sacar adelante este caso.

Uno espera que un enjuiciamiento exitoso sirva de aviso a las casas de subastas, que, dice, están muy involucradas en este comercio ilegal, a sabiendas o no. Pero no se hace ilusiones sobre la pelea más grande. La técnica de la curva de la bomba no es una solución milagrosa para poner fin al comercio ilegal de animales, dice, pero llena un vacío crítico en el conjunto de herramientas forenses. Le da más fuerza al sistema legal.

Premio Pulitzer a la caricatura editorial.

Agran vida perdida para que alguien que esté lejos pueda tener una baratija, lea la declaración llena de dolor de Tsavo Trust, una organización no gubernamental con sede en Kenia.

El 30 de mayo, en el Parque Nacional Tsavo de Kenia, los cazadores furtivos con flechas envenenadas dispararon y mataron a Satao, uno de los elefantes más grandes y más conocidos del mundo. Satao tenía alrededor de cincuenta años y estaba entre los últimos colmillos genéticamente dotados de África, con colmillos que pesaban más de cien libras. Se estima que quedan dos docenas de colmillos.

Kenia tiene un historial de caza furtiva desenfrenada. Cuando el paleoantropólogo Richard Leakey se convirtió en jefe del Departamento de Conservación y Manejo de la Vida Silvestre de Kenia en 1989, uno de sus primeros actos, además de armar fuertemente a las unidades contra la caza furtiva y autorizarlas a disparar a los cazadores furtivos a la vista, fue persuadir al presidente de Kenia, Daniel arap Moi. , para quemar públicamente doce toneladas de colmillos de elefante. El gesto, destinado a llamar la atención internacional sobre la crisis del elefante, fue radical: pocos países pobres soñarían con destruir su marfil almacenado, que valdría aún más cuando se levantara la prohibición de la CITES.

Veinticinco años después, con los elefantes bajo un implacable ataque y la prohibición aún en vigor, más países están aplastando y quemando sus reservas. El año pasado, Filipinas, Estados Unidos, China, Francia, Tanzania y Hong Kong han destruido, entre ellos, decenas de toneladas de marfil. En febrero, la administración Obama anunció la prohibición de todas las importaciones comerciales de marfil de elefante africano, incluidas las antigüedades, y de toda reventa nacional de marfil, excepto piezas de más de cien años, con la carga de la prueba para el vendedor. En junio, el estado de Nueva York aprobó una legislación que prohíbe la compra y venta de marfil de elefante.

Mientras tanto, las áreas grises legales que hacen que el trabajo de Uno sea tan importante (las ambigüedades de procedencia y el marfil más nuevo inyectado en el mercado por esas megaventas a Japón y China) han llevado a muchos científicos de vida silvestre con puntos de vista divergentes a reunirse en un punto crítico. de acuerdo: les gustaría ver una prohibición mundial de todas comercio de marfil (con dispensas para cazadores y músicos cuyo equipo puede contener marfil decorativo o funcional), argumentando que es la única forma de tener un estándar legal claro, la única forma, finalmente, de salvar a los elefantes.

No se puede tener un mercado de marfil legal, dice Uno. Simplemente no funciona.

Ginsberg está de acuerdo: salvo una prohibición permanente del marfil, que cree que es poco probable, está pidiendo una moratoria mundial, hasta que se recuperen las poblaciones de elefantes.

Tenemos que darles un descanso a los elefantes, dice. Démosles un respiro.

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