Principal Otro El tipo de brote que nuestros científicos sabían que ocurriría

El tipo de brote que nuestros científicos sabían que ocurriría

Salud global, Enfermedad infecciosaMar. 13 2020

Esperábamos esto. Estas son las palabras del profesor de la Escuela Columbia Mailman, Simon Anthony, uno de los expertos mundiales en coronavirus. Sobre la base de años de estudio de los coronavirus y cómo se propagan de los animales a los humanos, sabía que algo como el brote de COVID-19 estaba destinado a suceder tarde o temprano.

No sabíamos qué virus surgiría o dónde, pero el hecho de que sucediera no es una sorpresa en absoluto, dice Anthony, quien trabaja en el Centro de Infecciones e Inmunidad y fue un miembro clave de PREDECIR , el programa global financiado por la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID) para detectar y descubrir virus en huéspedes animales con potencial pandémico. Lamentablemente, el programa prácticamente ha dejado de funcionar.

En octubre del año pasado, semanas antes de que surgieran los primeros casos de COVID-19 en China, USAID cerró abruptamente PREDICT. USAID ha sido pionero en apoyar la prevención de una pandemia, pero la ironía del momento es asombrosa, observa Anthony.

A medida que se intensifica la pandemia de COVID-19, varios aliados prominentes de PREDICT están cuestionando el cierre del programa. En enero, los senadores Rey Angus (Maine) y Elizabeth Warren (Massachusetts) co-escribió una carta a USAID solicitando información sobre la decisión de la agencia de cerrar PREDICT . Abordar y prevenir la propagación del coronavirus y los posibles brotes de enfermedades pandémicas es un asunto serio que requiere recursos adecuados, escribieron en parte los legisladores. Días después, senador Dianne Feinstein (California) envió su propia carta que pidió el restablecimiento del programa citando el descubrimiento de casi 1,000 nuevos virus, incluidos aquellos similares al SARS-Cov-2, el virus responsable de COVID-19.

Descubrimientos de coronavirus

A lo largo de los años, se han identificado siete coronavirus en humanos, y se cree que todos ellos se han propagado de los animales. Cuatro de los coronavirus se convirtieron en virus humanos regulares que ahora se encuentran entre los que desencadenan el resfriado común; las tres restantes son las amenazas globales cuyos nombres nos son familiares: SARS (síndrome respiratorio agudo severo), MERS (síndrome respiratorio de Oriente Medio) y SARS-Cov-2, cada uno de los cuales desencadena una enfermedad respiratoria con síntomas de fiebre, tos, y dificultad para respirar.

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PREDICT se lanzó en 2009, entre el brote de SARS de 2003 y el brote de MERS de 2012, ambos relacionados con coronavirus. Naturalmente, la familia del virus fue una de las priorizadas por el grupo científico (el ébola fue otro). Desde el principio, los científicos establecieron un método simple pero muy eficaz para buscar virus. Anthony y colaboradores, incluidos U.C. Davis , la Alianza EcoHealth , y Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre , recolectó y analizó muestras biológicas de vida silvestre en 30 países de todo el mundo. El resultado fue un conjunto de datos global sin precedentes, dice.

Durante la última década, la investigación de los científicos de PREDICT ha abierto una ventana a la ecología natural de los coronavirus y otras amenazas virales, proporcionando una imagen más clara de dónde y cómo estos coronavirus dieron el salto de los animales a los humanos, y cómo otros virus nuevos podrían hacer que el saltar también.

Un estudio de 2017 realizado por Anthony y sus colaboradores informó que los murciélagos eran el principal reservorio animal de coronavirus en todo el mundo. De los 100 coronavirus diferentes que encontraron, más del 98 por ciento de los animales que los albergan eran murciélagos. Extrapolando a las 1.400 especies de murciélagos, estiman que estos animales transportan un total de más de 3.700 coronavirus en todo el mundo, la mayoría de los cuales aún no se han detectado ni descrito.

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Como era de esperar, los investigadores descubrieron que las áreas abundantes con muchas especies de murciélagos también abundan en coronavirus. El artículo, que apareció en la revista Evolución del virus , proporcionó un mapa que destaca estos puntos críticos de coronavirus, incluidas las áreas de África y el sudeste asiático que se prevé que sean puntos críticos de virus similares al SARS. El SARS-Cov-2 surgió en Wuhan, China, que se encuentra en la periferia de un punto de acceso. Es probable que el paciente cero se haya infectado directamente de un murciélago o a través de un animal intermediario.

Otro artículo que el equipo de PREDICT publicó el mismo año describió su descubrimiento en un murciélago de un virus nuevo que se parece mucho al MERS pero que no pudo extenderse a los humanos. Si bien su genética parece similar a la del coronavirus MERS, el artículo de la revista mBio señala diferencias en su gen de pico, el segmento del virus responsable de las células invasoras. Los coronavirus tienen una propensión a cambiar de anfitrión, explica Anthony. Se recombinan e intercambian proteínas clave que actúan como una clave para ingresar al interior de las células huésped. Cuando adquieren esta habilidad, es cuando podría ocurrir un desbordamiento.

Que sigue

Si bien no hay nada que celebrar sobre la pandemia de coronavirus, Anthony se siente alentado por el reconocimiento renovado de la importancia que emerge enfermedades zoonóticas puede ser, y espera que los gobiernos y las agencias de financiamiento se muevan para invertir más en la prevención e investigación de pandemias para comprender cómo y por qué ocurren los eventos de desbordamiento. Estamos en el negocio de los eventos raros, señala Anthony. Admite que puede ser un desafío mantener la financiación de los programas que requieren una inversión a largo plazo, comparando el potencial de apoyo menguante con el debilitamiento de los anticuerpos después de una respuesta inmune inicial.Ahora estamos viendo cuán perturbadoras pueden ser las pandemias en todos los rincones del mundo y en todos los aspectos de nuestras vidas.

Otro desafío para una empresa científica costosa es la falta de resultados inmediatos que salven vidas. No podemos decir que detuvimos la aparición de un brote, dice. Lo que podemos hacer es generar el conocimiento fundamental necesario para realizar predicciones útiles sobre qué virus podría surgir como la próxima amenaza global.

En el contexto del brote y la pandemia de COVID-19, Anthony y sus colaboradores consideran las formas específicas en que el proyecto, si se restablece, podría continuar haciendo contribuciones significativas. Hemos capacitado a cientos de personal de campo y laboratorio que podrían estar inspeccionando la vida silvestre para identificar el reservorio o reservorios de este virus. También podríamos seguir buscando virus no descubiertos. Si bien el mundo está enfocado con razón en un coronavirus en este momento, es importante recordar que es probable que haya otros 3.700 coronavirus esperando entre bastidores, cualquiera de los cuales podría hacer lo mismo que este brote o algo peor.

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W. Ian Lipkin Director del NIAID Center for Research in Diagnostics and Discovery Nischay Mishra Profesora asistente de epidemiología (en el Centro de Infecciones e Inmunidad) en el Centro Médico de la Universidad de Columbia

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