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Lograr agua, energía y agricultura sostenibles en Gujarat, India

Durante más de tres décadas, los agricultores del norte de Gujarat han estado utilizando de manera productiva los ricos recursos de agua subterránea de la región para cultivar una variedad de cultivos y una próspera industria láctea. El estado de Gujarat (junto con el Gobierno de la India) también ha desempeñado su papel en el apoyo a esta empresa al proporcionar a estos agricultores una variedad de insumos subsidiados, incluida la electricidad confiable para bombear agua subterránea, así como la comercialización y el apoyo a los precios.

Desafortunadamente, debido a los bajos niveles de recarga natural de los acuíferos locales, las capas freáticas han disminuido constantemente durante el mismo período. La situación de las aguas subterráneas es ahora tan grave que el futuro de la agricultura en Gujarat del Norte está en peligro. Los agricultores son los primeros en sufrir, ya que deben invertir continuamente en pozos más profundos y bombas más potentes para regar, pero, no obstante, enfrentan una disminución tanto en la cantidad como en la calidad del agua que pueden bombear.

El efecto de la escasez aguda de agua va más allá de los impactos inmediatos sobre los agricultores. Bajo el actual sistema de subsidios, cada año el gobierno se ve obligado a financiar cantidades crecientes de electricidad costosa para el bombeo de riego, incluso cuando el beneficio del bombeo para los agricultores se estanca o disminuye a medida que disminuye la cantidad de agua disponible. Además, el alto consumo de electricidad para riego ejerce presión sobre la red eléctrica y reduce la electricidad disponible para otros sectores.

Para la fase inicial de su proyecto de Gujarat, el Columbia Water Center llevó a cabo un análisis de la crisis del agua en el subdistrito de Kukarwada en la región de Mehsana. El estudio incluyó una encuesta detallada de agricultores y operadores de pozos en la región, junto con un análisis de la hidrología local, la política energética actual y el potencial para combinar nuevas estructuras de incentivos con tecnología de ahorro de agua para estabilizar o revertir el agotamiento de las aguas subterráneas en la región.

El estudio encontró que, según los pozos de observación y las encuestas a los agricultores, los niveles freáticos en el área de estudio han estado cayendo de manera constante durante los últimos 15 a 20 años y han alcanzado unos 600 pies por debajo del nivel del suelo, lo que pone en riesgo la salinización irreversible de los acuíferos. La tendencia a la baja se observa en los pozos de observación y se confirma con el recuerdo de la profundidad del agua de los propios agricultores. La tasa de disminución es de entre 9 y 20 pies por año.

Agotamiento de aguas subterráneas en el área de estudio

Para hacer frente a la caída de las capas freáticas, los agricultores deben perforar continuamente pozos más profundos y comprar bombas más potentes. Sin embargo, aunque el uso de caballos de fuerza y ​​la profundidad de los pozos han aumentado drásticamente con el tiempo, un pozo promedio ahora puede regar solo alrededor del 60% de su área de comando durante la temporada de cultivos de invierno. Casi todos los encuestados esperaban que el nivel freático continuara su declive y, en promedio, esperaban que el agua durara unos seis años. Una vez que eso suceda, más de la mitad de los agricultores de la zona planean abandonar la agricultura de regadío.

Al mismo tiempo, el uso de energía parece haber aumentado en las últimas dos décadas sin un aumento equivalente en el área irrigada. En otras palabras, la caída por unidad de energía consumida sigue deteriorándose, situación que solo puede ser posible a través de grandes subsidios gubernamentales. De hecho, en las profundidades de las que se extrae actualmente el agua subterránea, la agricultura de riego con pozos entubados, como se practica hoy en día, probablemente no sea económicamente viable.

Finalmente, si bien el estudio indicó que había una serie de prácticas y tecnologías que podrían aumentar la eficiencia del uso del agua y la energía, estas, con pocas excepciones, no son adoptadas por los agricultores en el área de estudio. Las principales razones de esto, dijeron los agricultores, fueron los altos costos, la fragmentación de la tierra y la falta de familiaridad.

El reto

Con base en los resultados de este estudio, los científicos del Columbia Water Center comenzaron a desarrollar un enfoque para ayudar a los agricultores de la región a ahorrar agua. Dadas las limitaciones políticas y financieras, determinaron que un enfoque exitoso tendría que proporcionar a los agricultores un incentivo para aplicar enfoques de ahorro de agua junto con el apoyo de extensión para hacerlo.

En asociación con la compañía eléctrica local y el gobierno de Gujarat, el Centro desarrolló un proyecto piloto que recompensaba a los agricultores al reducir la tarifa plana que pagaban por la electricidad para reducir el consumo de agua y energía en relación con una línea de base estándar basada en el uso histórico. Como parte del proyecto, los agricultores acordaron que se midiera su uso.

Los objetivos del programa de incentivos incluían hacer que el agricultor sea el beneficiario directo de la reducción del uso del agua, proporcionar información y herramientas de medición y garantizar que el proyecto sea neutral en cuanto a ingresos para el gobierno.

Luego, el proyecto combinó el esquema de incentivos con un apoyo mutuo para enfoques de ahorro de agua, que incluyen:

  • Implementación a nivel de agricultor de estrategias identificadas de ahorro de agua y energía específicas para cultivos (tensiómetros, riego por goteo, riego por surcos y mulching, entre otros)
  • Actividades extensivas de extensión agrícola a nivel de agricultores para crear conciencia y desarrollar capacidades
  • Se prepararon mapas GIS a nivel de finca que capturan el tamaño de la tierra, el patrón de cultivo y el área.
  • La diversificación de cultivos (cultivos menos intensivos en agua y altamente remunerativos) introducida en asociación con FieldFresh (grupo Bharti-Delmonte)
  • Factura de electricidad rediseñada que captura el ahorro de agua
  • Contadores de energía instalados en cada pozo para medir los ahorros; rectificación de carga completada (compañía eléctrica)

Hasta la fecha se han inscrito más de 800 agricultores. Junio ​​de 2012 marcará la finalización del primer año de implementación de campo, momento en el cual el proyecto habrá documentado la eficacia relativa de varias intervenciones, así como la captura de cambios de comportamiento a través de un nuevo diseño de factura de energía para refinar el enfoque de incentivos y escalar para años subsecuentes.

Vídeos: Agotamiento de las aguas subterráneas en Gujarat, Lograr agua, energía y agricultura sostenibles en Gujarat, India

Libro blanco de la CWC: Abordar la crisis del agua en Gujarat, India

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Punjab, India Almacenamiento de agua y riesgo de enfermedades

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