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El legado industrial tóxico de Flint

Historia y ética, Salud ambiental, Salud urbana26 de enero de 2016La crisis del agua en el antiguo bastión de General Motors es un subproducto de un siglo de explotación, dice el historiador David Rosner.

Al considerar la actual crisis de seguridad del agua en Flint, Michigan, David Rosner, profesor de Ciencias Sociomédicas de la Escuela Mailman, dice que no debemos olvidar el legado tóxico de la industria automotriz. Más que unos pocos funcionarios corruptos, argumenta, la situación de los residentes de Flint representa un subproducto de un siglo de explotación de estas personas.

En un editorial reciente en el Revista estadounidense de salud pública , Flint, Michigan: Un siglo de injusticia ambiental, Rosner, un historiador de la contaminación ambiental, nos recuerda la escala masiva de la operación de General Motors en Flint, una ciudad con una gran mayoría afroamericana. En su apogeo a principios de la década de 1980, la empresa empleaba hasta 80.000 trabajadores en una serie de enormes fábricas situadas a lo largo del río Flint. Una red de proveedores, muchos de ellos ubicados río arriba de Flint, producían componentes como pintura y baterías, todos los cuales contenían plomo.

No menos importante, los autos de General Motors propulsados ​​por gasolina y plomo. De hecho, en la década de 1920, la compañía, en asociación con Dupont y Standard Oil, inventó el tetraetilo de plomo, un aditivo de gasolina que aumenta el rendimiento del motor, permitiendo motores más grandes y autos más rápidos que podrían competir con los fabricados por Ford, el mayor competidor de GM.

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bomba de etiloLa introducción de gasolina con plomo no pasó desapercibida. Incluso en ese entonces, se sabía que el plomo era tóxico. Hubo un gran alboroto en la comunidad de salud pública y entre todas las personas que vieron esto como un mal precedente de tomar este material peligroso y escupirlo, dice Rosner. Fue uno de los primeros ejemplos de toxinas industriales consideradas peligrosas para los trabajadores de la planta, redefinidas de repente como una toxina ambiental que sale de los tubos de escape y nos mata a todos.

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De hecho, en 1924, Nueva York, Nueva Jersey y partes de Pensilvania prohibieron brevemente la gasolina con plomo. (Como vestigio de esta política, incluso hoy en día, los conductores de Nueva Jersey no pueden bombear su propio gas). Mientras tanto, los epidemiólogos realizaron un estudio de tres años de los trabajadores de garajes y túneles expuestos al tetraetilo de plomo, pero no pudieron medir ningún nivel inmediato. efecto. Si bien nadie murió por intoxicación aguda por plomo, ahora sabemos que los efectos del plomo en la salud a menudo son sutiles y ocurren durante muchas décadas; y la exposición al plomo en cualquier cantidad no es segura. Sin embargo, para GM, el tema estaba resuelto; el estudio fue una prueba de la seguridad de la gasolina con plomo.

Después de décadas de dumping industrial por parte de GM y sus proveedores, el río Flint se contaminó. En la década de 1960, Flint comenzó a comprar agua en Detroit. En la primavera de 2014, bajo presión financiera, un administrador de emergencias designado por el estado volvió al río Flint. Los altos niveles de cloruros en el agua corroían las tuberías de plomo de Flint, lo que provocaba niveles peligrosos del metal en el agua potable; a los niños también se les hizo la prueba con niveles elevados de plomo en sangre. Después de muchos meses de inacción por parte de las autoridades estatales y federales, en octubre, Flint reanudó el uso del sistema de Detroit para su agua. Sin embargo, muchos seguían preocupados por las tuberías corroídas por un año y medio de exposición al río Flint.

En opinión de Rosner, la situación es un eco histórico lejano de una huelga victoriosa de 1937 por parte de los trabajadores automotrices en Flint. Durante 44 días, cientos de trabajadores ocuparon los edificios de las fábricas, mientras se oponían violentamente a la Guardia Nacional y la policía. En su editorial reciente, escribe, la crisis del agua es un recordatorio de que GM no solo trató de derrotar a sus trabajadores, sino también al entorno en el que ellos, y todos nosotros, vivimos.

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Las indignidades y los insultos corporales que enfrentan los niños de hoy en Flint son horribles, continúa. Pero, aún más horroroso es que esta ciudad y sus niños han sido envenenados de una forma u otra durante al menos 80 años.

Por supuesto, Flint está lejos de ser un ejemplo aislado. La contaminación por plomo y otros productos químicos industriales en los sitios industriales actuales y anteriores es evidente en todo el país y en todo el mundo. Por ejemplo, la última fundición de plomo en los Estados Unidos, en Herculano, Missouri, a lo largo del río Mississippi, cerró después de una demanda exitosa, durante la cual Rosner testificó, reveló extensas consecuencias para la salud de los residentes (desde entonces la operación se mudó a Perú). Y los niños en los Estados Unidos continúan expuestos al plomo a través de la pintura en viviendas antiguas, a menudo en vecindarios pobres, como detallan Rosner y el coautor Gerald Markowitz en su libro de 2013 Guerras de plomo .

La gente pregunta cómo pudo suceder esto aquí, debe ser una anomalía, dice Rosner. Cuanto más estudias esta historia, más te das cuenta de que no lo es.

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