Principal Historia Negra Charles R. Drew

Charles R. Drew

Acerca de

El trabajo de Charles R. Drew (1904-1950; College of Physicians and Surgeons 1940) como médico e investigador lo llevó al desarrollo del primer banco de sangre del mundo. También mejoró las técnicas para el almacenamiento de sangre y creó bancos de sangre a gran escala a principios de la Segunda Guerra Mundial. Protestó contra la segregación racial en la donación de sangre de donantes de diferentes razas ya que carecía de fundamento científico.

En el verano de 1940, mientras las bombas de la Luftwaffe llovían sobre Inglaterra, Drew estaba en la ciudad de Nueva York en el Presbyterian Hospital, donde era un residente de cirugía y supervisaba una de las campañas de donación de sangre más ambiciosas de la historia.

El proyecto Blood for Britain, como se le conocía, recolectó donaciones de miles de civiles, cuyo plasma sanguíneo fue enviado a través del Atlántico para ayudar al esfuerzo aliado. El Dr. Drew fue elegido para liderar la campaña basándose en su investigación sobre un problema que durante mucho tiempo había atormentado a los médicos: ¿Cómo evitar que la sangre se eche a perder?

Tan pronto como se descubrió el sistema circulatorio, los médicos comenzaron a intentar realizar transfusiones. Las dificultades fueron innumerables. La sangre se coagula rápidamente. Los médicos no tenían idea de por qué las transfusiones funcionaban a veces, pero no en otras. Los tipos de sangre no se descubrieron hasta 1901, y el grupo Rh no se identificó hasta 1937. Incluso con el conocimiento cada vez mayor sobre la sangre, los científicos todavía no tenían forma de evitar que la sangre se estropeara. En 1930, cuando Drew comenzó su investigación, la sangre tenía una vida útil máxima de unos pocos días. Entonces, para que una transfusión de sangre tuviera éxito, el donante tenía que estar disponible, haciendo donaciones de sangre en una zona de guerra, con bombas y balas volando, un desafío.

La tesis de Drew, por la que obtuvo el título de Doctor en Ciencias Médicas de Columbia en 1940, se centró en el plasma, la parte líquida de la sangre separada de las células. Descubrió que las células son las que determinan el tipo de sangre de uno; por lo tanto, el plasma, al estar desprovisto de células, podría administrarse a cualquier persona que lo necesite, independientemente del tipo de sangre. También ideó un método mediante el cual el plasma podría secarse y luego reconstituirse con agua destilada cuando fuera necesario. Las dos innovaciones transformarían la medicina de emergencia.

El plasma sanguíneo, aunque carece de células que transporten oxígeno, tiene proteínas y anticuerpos críticos que ayudan a estabilizar la presión arterial y regular la coagulación, lo que lo hace ideal en una situación de campo de batalla. El trabajo de Drew hizo posible recolectar y probar rápidamente miles de unidades de plasma, que se enviaron a Gran Bretaña en el invierno de 1940-1941 y salvaron muchas vidas.

En 1941, Drew se convirtió en el primer director del Banco de Sangre de la Cruz Roja Estadounidense, el primer banco de sangre nacional del país. Drew tuvo una exitosa carrera como profesor, investigador médico y cirujano jefe en la Universidad de Howard, una universidad reconocida y predominantemente negra. En 1943, fue el primer afroamericano seleccionado para servir como examinador en la Junta Estadounidense de Cirugía. Su vida se vio truncada por un accidente automovilístico en Carolina del Norte mientras realizaba su viaje anual a Tuskegee, Alabama, para asistir a una clínica gratuita anual. Tenía 45 años.

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